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Llegué por primera vez a Bolivia en diciembre de 1959 con el fin de emprender el año de investigación para mi tesis doctoral. En esa época, La Paz era una ciudad tranquila con pocos autos y El Alto era un aeropuerto con sólo unos pocos edificios cercanos. Los historiadores profesionales eran raros y había incluso menos científicos sociales. 

Mas, durante ese tiempo, pude asistir a varios cursos en la UMSA, el más destacado fue el de Cultura Boliviana, impartido por Teresa Gisbert. Tenía la intención de estudiar los movimientos sociales que se originaron entre los veteranos de la Guerra del Chaco, pero encontré poca documentación y finalmente decidí evaluar el impacto de la Guerra del Chaco en la evolución política boliviana. 

Pasé la mayor parte de mi tiempo trabajando en la hemeroteca de la Biblioteca Municipal de La Paz. Esta investigación dio como  resultado mi tesis doctoral que fue publicada con el título Orígenes de la Revolución Nacional. La crisis de la generación del Chaco. Pronto fue seguida por una versión en inglés con el título Parties and Political Change in Bolivia 1880-1952 (Cambridge University Press, 1971)  que incluyó un nuevo capítulo sobre el período 1944-1952, que no estaba incluido en el libro Orígenes… y que se reproduce en este volumen. 

Luego pasé un año en Sevilla entre 1964 y 1965 iniciando un nuevo proyecto sobre la historia colonial de Bolivia y completando un estudio comparativo de la esclavitud africana en Cuba y Estados Unidos. Aunque después pensé en comenzar a trabajar en los movimientos socialistas y anarquistas de los siglos XIX y XX en Argentina y Brasil, abandoné esta idea cuando empecé a trabajar en el Archivo General de la Nación en Buenos Aires de 1965 a 1966. Su extraordinaria colección de materiales sobre la Audiencia de Charcas me fascinó. Las investigaciones realizadas consultando la documentación colonial me llevaron en dos direcciones distintas, que están bien representadas en esta colección de mis ensayos. 

La primera temática que examiné en la historia colonial fue el extraordinario material poblacional encontrado en los padrones de indios (o revisitas) en archivos nacionales y extranjeros, y así empecé un proyecto a largo plazo de analizar la historia demográfica de las poblaciones indígenas bolivianas, como también mis estudios de haciendas y ayllus de la provincia de La Paz. 

Inicialmente trabajé en el Archivo General de la Nación en Buenos Aires y en el Archivo General de Indias. Después regresé a La Paz cada tres o cuatro años en los meses de junio y julio para trabajar en el nuevo Archivo de La Paz, que Alberto Crespo R. acababa de establecer, además de trabajar con Gunnar Mendoza en el Archivo Nacional de Sucre. 

En el Archivo de La Paz fui asistido en mi trabajo de los padrones por Mary Money y Roberto Choque. Roberto estaba entonces catalogando toda la colección de material para la provincia de La Paz y me ayudó mucho en el manejo de este material. Tuve muy buena impresión de Roberto Choque y Mary Money, a quienes invité a estudiar conmigo en la Universidad de Columbia, pero fue sólo Mary quien hizo el viaje años más tarde. 

A su vez, pude usar gran parte de este nuevo material demográfico en un curso cuantitativo para historiadores que enseñé en la UMSA en este período. En los varios viajes a Bolivia tuve la oportunidad de conocer a Xavier Albó y Silvia Rivera, y fue Albó quien me presentó a los archivos de la Iglesia local y aprendí mucho de mis conversaciones tanto con Silvia como con Xavier sobre la manera de abordar todo este material que coleccionaba de las haciendas y ayllus de La Paz. Durante los siguientes años he producido un libro y varios artículos sobre varios aspectos de este tema, algunos de los cuales se reproducen aquí.

Mi segundo tema de interés lo desarrollé en visitas posteriores al Archivo General de la Nación en Buenos Aires. Analicé las finanzas reales en los virreinatos de Perú y Buenos Aires. En esto fui ayudado por mi amigo Marcello Carmagnani, quien me explicó las complejidades de los documentos reales. Esto me llevó a iniciar un proyecto de largo plazo con John TePaske, con quien produje siete volúmenes de documentación sobre las cuentas reales que ahora están accesibles también en Internet. 

Además, la elaboración de este material me hizo profundizar en la información tributaria de la Audiencia de Charcas y produje una serie de ensayos analíticos, uno de los cuales se encuentra en este volumen.

Mi curiosidad por la historia boliviana fue mucho más allá de estas dos nuevas áreas de la historia colonial y republicana. Trabajé con el sociólogo Jonathan Kelley en el período 1974-1976 en el análisis secundario de la movilidad social en Bolivia después de la Revolución de 1952, en la que el trabajo de mi exestudiante Antonio Mitre como asistente de investigación fue crucial. Fue este nuevo interés por la evolución histórica contemporánea de Bolivia que me llevó a concentrarme en los cambios sociales que Bolivia ha sufrido a finales del siglo XX y principios del XXI. Así, he intentado explicar en parte el surgimiento del MAS y de los grupos indígenas y mestizos en el poder político desde esta perspectiva social.

Dado mi creciente interés por Bolivia, también llevé a varios estudiantes bolivianos a Columbia University para trabajar conmigo y obtener sus doctorados. Entre ellos se encuentran Antonio Mitre, Manuel Contreras, Mary Money y eventualmente Clara López Beltrán, quien primero había estudiado en Turín (Italia) con Marcello Carmagnani y luego vino a estudiar conmigo a Nueva York. También tuve varios estudiantes estadounidenses que trabajaron en Bolivia, entre ellos, Brooke Larson y Ann Zulawski. Este pequeño grupo de bolivianos y bolivianistas ha sido altamente productivo y se ha unido a toda una nueva generación de otros académicos nacionales y extranjeros que fueron entrenados en universidades europeas y americanas y que han creado una literatura moderna de la ciencia social en Bolivia.

Todos estos años de investigación y publicaciones académicas sobre Bolivia han abonado la elaboración de mi obra Historia de Bolivia. Se encuentra en su quinta edición revisada y ha tenido un enorme éxito no sólo en español e inglés, sino que también ha sido traducida al portugués, chino y japonés. En las varias revisiones he recibido la eficiente colaboración de José Alejandro Peres Cajías, Manuel Contreras y Clara López Beltrán. Así, a pesar de mi trabajo en la historia brasileña y en la de Estados Unidos, he mantenido un constante interés en Bolivia desde el período de mi investigación doctoral en los años 60 hasta hoy, y esta colección de mis ensayos es así un reflejo de mi largo trabajo en los archivos de los últimos cincuenta y cinco años.

Los ensayos en este volumen se agrupan por interés cronológico y temático. El primer estudio sobre las finanzas reales en Charcas forma parte de un amplio conjunto de estudios sobre Ingresos y Gastos Reales en los Virreinatos de Perú y México y sus tesoros regionales. 

El siguiente conjunto de ensayos viene de mi trabajo sobre los padrones de indios y los ayllus y haciendas en Bolivia desde finales del siglo XVIII hasta fines del siglo XIX. La evolución política y económica boliviana desde la Guerra del Pacífico hasta la Revolución Nacional está cubierta en dos ensayos generales. Luego incluyo dos estudios sobre la historia económica y política de Bolivia a fines del siglo XIX y principios del XX: un estudio de Simón I. Patiño y Standard Oil de New Jersey. 

A continuación concluyo con un análisis social de los orígenes del MAS a finales del siglo XX y XXI. Me gustaría agradecer especialmente a Clara López Beltrán, quien fue fundamental en la organización de este volumen.

Prof. Dr. Herbert S. Klein

Gouverneur Morris Professor Emeritus, Columbia University, y Hoover Research Fellow & Curator for Latin America, Stanford University